CMG Carlos Nélson Lopes da Costa nasceu no Entroncamento, em 1956. 
Licenciou-se em Ciências Militares Navais, curso de Marinha, na Escola Naval, 1977.
Tem mestrados em:
•Oceanografia Física, na US Naval Postgraduate School, Montery, CA, EUA, 1989.
•Estratégia, no Instituto Superior de Ciências Sociais e Políticas, 2003. 

Na carreira de oficial de Marinha prestou serviço em várias unidades em terra e no mar, tendo desempenhado entre outras as funções de:
•navegador nos NRP Schultz Xavier e NRP Pareira da Silva (1977-1978).
•chefe do serviço de informações e combate do NRP Gago Coutinho (1979).
•adjunto de hidrografia no NRP Almeida Carvalho (1980-1982).

Especializado em Hidrografia, no US Navy Oceanographic Office, Bay St. Louis, MS, EUA (1980) desempenhou várias  funções ou cargos no Instituto Hidrográfico, entre elas as de:
•chefe da Divisão de Ondas e Marés (1991-1995)
•chefe da Brigada Hidrográfica n. 1 (1995-1997) 
•comandante do navio hidrográfico NRP Almeida Carvalho (1997-1999)
•adjunto do director-técnico (1999-2003)
•director-técnico (2003-2006)

Desempenhou o cargo de adido de defesa na Embaixada de Portugal em Washington, EUA, e na Embaixada de Portugal em Ottawa, Canadá (2006-2009).

É autor de vários artigos das áreas de especialidade.

É professor de Oceanografia na Escola Naval, desde 2010.